Genetica delle emozioni - ADNTRO

Genetica delle emozioni

Cosa sono le emozioni?

Sebbene le emozioni siano concetti astratti e soggettivi, attraverso l'osservazione metodica e l'applicazione del metodo scientifico è stato possibile trarre interessanti conclusioni su di esse. Il primo a farlo fu Charles Darwin nel 1872, pubblicando il suo famoso libro L'espressione delle emozioni nell'uomo e negli animali, dove descrive le principali azioni espressive nell'uomo e negli altri animali e le mette in relazione con una serie di emozioni (paura, sofferenza, ecc.) che classifica come universali.

Molto è stato studiato e scritto da quando Darwin ha posto le basi per quella che sarebbe poi diventata la psicologia moderna. Alcune definizioni più moderne di emozioni stabiliscono che si tratta di reazioni psicofisiologiche che rappresentano modalità di adattamento a determinati stimoli percepiti da un individuo. Un'altra definizione comune afferma che un'emozione è uno stato psicologico completo che coinvolge tre componenti distinte: un'esperienza soggettiva, una risposta fisiologica e una risposta comportamentale o espressiva.

Se definire le emozioni è un compito complesso, classificarle lo è ancora di più. Nel 1972, lo psicologo Paul Eckman postulò l'esistenza sei emozioni fondamentali, comprendere come fondamentali quelli che compaiono dal momento della nascita e che sono universali in tutte le culture umane. Queste emozioni sono: paura, disgusto, rabbia, sorpresa, felicità e tristezza. Esistono però elenchi che raccolgono fino a 250 diverse emozioni, derivanti dalle sei emozioni di base precedentemente citate.

Le emozioni sono condizionate dai geni? Presentano un grado di ereditarietà?

Il fatto che i fattori ambientali, come l'istruzione, il livello socioculturale, ecc. influenzano significativamente lo sviluppo delle diverse emozioni. Tuttavia, ci si potrebbe chiedere se esiste una componente genetica che predispone a vivere certe emozioni più intensamente rispetto alla maggioranza della popolazione, o che, al contrario, riduce o inibisce l'espressione di queste emozioni.

Per rispondere a queste domande, selezioneremo l'emozione di base più analizzata e studiata fino ad oggi: felicità, e passeremo in rassegna gli studi pubblicati che tentano di risolvere il problema dell'ereditarietà della felicità.

C'è un esperimento che è particolarmente interessante, poiché è stato condotto da Gemelli identici separati alla nascita e cresciuti in ambienti diversi. Per il nostro scopo, questo è il campione di popolazione perfetto, poiché i gemelli identici hanno esattamente lo stesso DNA, gli stessi tre miliardi di paia di basi, ma essendo allevati separatamente, sono esposti ad ambienti diversi, il che ci permette di dedurre che gli aspetti della personalità e delle emozioni che condividono sarà dovuto almeno in parte ai geni. Attraverso l'esecuzione di test sono state misurate diverse caratteristiche personali (come il grado di intelligenza) ed emotive (come la sensazione di benessere) dei gemelli separati alla nascita e sono state osservate coincidenze sorprendenti, quindi attribuite alla loro genetica condivisa . Tutto questo permesso mostra che la felicità presenta un'ereditarietà significativo. 

Varianti genetiche associate alla felicità

Sebbene studi con gemelli separati alla nascita e cresciuti in ambienti diversi abbiano dimostrato che esiste un certo grado di ereditarietà nella felicità, a questo punto ci si potrebbe chiedere quali varianti genetiche siano associate a questa magnifica emozione.

Per cercare di rispondere a questa domanda, ci sono ancora diversi studi che fanno luce sull'argomento. La struttura e la metodologia di questo tipo di studio è simile in tutti i casi: prima si preleva un campione di studio di n partecipanti (più è grande, maggiore sarà la qualità dello studio), poi si misura il livello di benessere soggettivo attraverso questionari (che esplorano come una persona percepisce la propria vita, il grado di soddisfazione di vita, ecc.) e infine vengono effettuati studi GWAS, che consentono identificare varianti genetiche predominanti in soggetti con elevato benessere soggettivo.

Nel 2014 la rivista Diario dei disturbi affettivi ha pubblicato un lavoro realizzato con un campione di 445 persone, in cui la tendenza alla gratitudine e al perdono è stata misurata attraverso un questionario. Successivamente, è stata identificata una variante genetica nella sequenza genica COMT, consistente in una sostituzione dell'aminoacido Valina con l'aminoacido Metionina in posizione 158 (Val158Met). Questa variante era predominante nei soggetti che, secondo il test, mostravano una maggiore tendenza alla gratitudine e al perdono, (che a sua volta implicava un più alto livello di benessere personale e un livello più basso di sintomi depressivi). In questo modo è stata associata la presenza della variante Val158Met nel gene COMT ad un alto livello di benessere soggettivo.

Di tutti gli esperimenti effettuati per identificare i geni legati alla felicità, il più ampio e imponente è stato pubblicato nel 2016 dalla rivista Genetica della natura, ed è stato effettuato su un campione di 298.420 persone. Come sempre, il loro livello di benessere soggettivo è stato misurato attraverso questionari, è stato condotto uno studio GWAS e è stata rilevata l'esistenza di 3 SNP (rs3756290, rs2075677 e rs4958581 nei geni RAPGEF6, CSE1L e NMUR2, rispettivamente) direttamente correlato al benessere soggettivo.

Infine, uno studio pubblicato nel 2016 dalla rivista Frontiere nelle neuroscienze umane effettuata su un campione di 243 studenti universitari bianchi ha permesso di identificare la presenza di un SNP (rs3796863) nella sequenza genica CD38, incaricato di controllare il rilascio di ossitocina. È stato osservato che gli individui il cui genotipo coincideva con l'SNP precedentemente menzionato mostravano intensi sentimenti di alienazione da genitori e coetanei, così come aumento delle tendenze suicide. Pertanto, questa variante genetica potrebbe essere associata a livelli inferiori di benessere personale e felicità.

Meccanismi molecolari alla base delle varianti genetiche associate alla felicità

Stabilito il fatto che esistono varianti genetiche che predispongono ad un livello più alto di benessere e felicità personale, la seconda domanda che ci poniamo è Quali sono i meccanismi molecolari che determinano che i portatori di queste varianti siano più felici?

Continuando con gli esempi dei due studi precedentemente citati in cui sono localizzate varianti genetiche associate ad un alto livello di benessere, il primo ha individuato una variante genetica nella sequenza genica COMT, e nel secondo è stata identificata una variante genetica in ciascuno dei geni RAPGEF6, CSE1L e NMUR2. Al momento non ci sono più dati sui meccanismi biologici che determinano che i portatori di queste varianti abbiano una migliore percezione della salute emotiva. Tuttavia, tenendo conto del ruolo del gene in cui si trovano le varianti in questione, o dei tessuti in cui quel gene è espresso, possiamo iniziare a congetture e ipotesi.

Il Gen COMT codifica per la catecolo O-metiltransferasi, uno dei tanti enzimi che degradano le catecolamine (come la dopamina, l'adrenalina e la norepinefrina) nell'uomo. Intuitivamente, potremmo pensare che una variante genetica del gene COMT potrebbe implicare una minore degradazione delle catecolamine, e quindi una maggiore sensazione di benessere soggettivo. Tuttavia, il caso dei geni RAPGEF6, CSE1L e NMUR2 è meno chiaro. È stato osservato che sono espressi nel cervello, ma anche nel pancreas o nelle ghiandole surrenali. Si ritiene quindi che le varianti genetiche rilevate possano modificare la normale funzione dei tessuti produttori di ormoni, modulando così vari aspetti, come la risposta all'ansia e allo stress, e quindi il livello di benessere soggettivo e di felicità.

Viaggi con noi?

Sembra difficile immaginare che i nostri geni possano influenzare qualcosa di così complesso e astratto come gli aspetti della personalità e il modo in cui proviamo emozioni diverse. È importante capire che i geni non sono determinanti, ma semplicemente condizionano, insieme ai fattori ambientali, il modo in cui pensiamo e sentiamo. Vi invitiamo a intraprendere un emozionante viaggio con ADNTRO alla scoperta della tua personalità genetica.

Bibliografia

Articoli

  • Reza Suárez et al., "L'influenza delle emozioni sulle espressioni facciali secondo Paul Ekman", Contributi della rivista alle scienze sociali, (aprile-giugno 2016).
  • Bouchard et al., "Fonti delle differenze psicologiche umane: lo studio del Minnesota sui gemelli allevati a parte", Scienza, vol 250, 1990, pp. 223-228.
  • Liu et al., "L'associazione tra benessere e il gene COMT: gratitudine e perdono disposizionali come mediatori" Giornale dei disturbi affettivi, vol 214, maggio 2017, pagine 115-121.
  • Okbay et al., "Varianti genetiche associate a benessere soggettivo, sintomi depressivi e nevroticismo identificati attraverso analisi dell'intero genoma". Genetica della natura, vol. 48, 2016, pagg. 624-633.
  • McQuaid et al., "Ossitocina e sensibilità sociale: polimorfismi genici in relazione ai sintomi depressivi e all'ideazione suicidaria”. Frontiere nelle neuroscienze umane, 2016. doi: 10.3389 / fnhum.2016.00358

Altre risorse:

  • Carlos López-Otín, "La vita in quattro lettere". Editoriale Planeta, 2019.

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